sexta-feira, 14 de agosto de 2015

Serpente-de-patas?

Pela primeira vez na história, encontram uma serpente com patas, incrível, confiram.

Reconstrução de como seria em vida de Tetrapodophis amplectus comendo uma salamandra, sua presa encontra junto a ela no fóssil. Crédito da imagem: James Brown / UOP.


Uma equipe de paleontólogos, liderada pelo Dr. Dave Martill, da Universidade de Portsmouth, Reino Unido, encontraram uma única amostra de quatro patas na Formação Crato do Brasil.

A serpente, nomeada de Tetrapodophis amplectus, viveu durante o Cretáceo Inferior, cerca de 110 milhões de anos atrás.

Na época, a América do Sul se uniu com a África como parte de um supercontinente conhecido como Gondwana. A presença do mais antigo fóssil de uma serpente definitivo sobre o antigo supercontinente sugere que elas podem originalmente ter evoluído lá, e só se tornou generalizada muito mais recentemente.

O espécime é um jovem e muito pequeno, medindo apenas 20 cm da cabeça aos pés, embora possa ter crescido muito maior. Falta-lhe a cauda longa e comprimidos lateralmente normalmente encontrado em animais aquáticos, sugerindo que as serpentes não evoluíram a partir de ancestrais marinhos.

Mas a coisa mais notável sobre esta serpente é a presença de dois pares de pernas.

As patas dianteiras são muito pequenas, cerca de 1 cm de comprimento, mas têm poucos cotovelos e pulsos e mãos que são apenas cinco milímetros de comprimento. As pernas traseiras são ligeiramente mais longas e os pés são maiores do que as mãos e poderia ter sido usado para agarrar sua presa.

Ilustração mostra como seria a espécie, 
predando uma presa 
(Foto: Reprodução/Nature/Julius Cstonyu)
"É geralmente aceitável que as serpentes evoluíram de lagartos em algum momento no passado distante. O que os cientistas ainda não sabem é quando eles evoluíram, por que eles evoluíram, e que tipo de lagarto que evoluíram a partir de ", disse o Dr. Martill, primeiro autor de um artigo publicado na revista Science.

"Este fóssil responde a algumas questões muito importantes, por exemplo, parece agora que é claro para nós que as serpentes evoluíram de lagartos escavadores, não de lagartos marinhos."

Tetrapodophis amplectus teria vivido na margem de um lago de sal, cercado por plantas.

A serpente teria, provavelmente, vivido em uma dieta de pequenos anfíbios e lagartos, tentando evitar os dinossauros e os pterossauros que viveram lá.

"Tetrapodophis amplectus é uma pequena serpente perfeita, exceto que ela tem esses pequenos braços e pernas, e eles têm esses dedos longos estranhos das mãos e pés", acrescentou o co-autor Dr. Nick Longrich, da Universidade de Bath, Reino Unido.

"As mãos e os pés são muito especializadas para agarrar. Então, quando as serpentes pararam de andar e começaram a deslizar, as pernas não apenas tornaram-se vestígios pouco inúteis, elas começaram a usá-los para outra coisa. Nós não estamos inteiramente certos o que seria, mas eles podem ter sido usados ​​para agarrar a presa, ou talvez parceiros para acasalamento".

Curiosamente, a serpente também tem os restos de sua última refeição em suas entranhas, incluindo alguns fragmentos de osso.

A presa foi, provavelmente, uma salamandra, mostrando que as serpentes eram carnívoros muito mais cedo na história evolutiva do que se acreditava anteriormente.

Fóssil de Tetrapodophis amplectus. Crédito: David M. Martill et al.
"A preservação dessa pequena serpente é absolutamente requintado. O esqueleto é totalmente articulado. Os detalhes dos ossos são claramente visíveis e impressões de tecidos moles, tais como escalas e da traqueia são preservados ", disse Alemanha paleontólogo Dr. Helmut Tischlinger, co-autor do estudo.

Segundo Martil, a nova espécie de serpente tem um corpo plano de serpentes com um tronco alongado, cauda curta e grandes escamas ventrais, sugerindo características de locomoção serpentina, além, claro, das patas que eram bem pequenas com relação ao resto do corpo. “A estrutura de membros sugere que elas foram adaptadas para agarrar coisas como sua presa ou para segurar a fêmea durante o acasalamento”, diz a descrição do artigo.

“É o primeiro fóssil de serpente com quatro patas e cinco dedos. Isso muda a história evolutiva das cobras. Conhecia-se apenas três estágios e agora, eles são quatro”, explica Álamo Feitosa, diretor científico do Geopark Araripe em entrevista ao G1.

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